Los rasgos de alexitimia superan a los de autismo y explica la depresión en adultos con autismo




POR CAROLA BLOCH, LANA BURGHOF, FRITZ-GEORG LEHNHARDT, KAI VOGELEY Y CHRISTINE FALTER-WAGNER

Fuente: Springer Nature: Scientific Reports / 26/01/2021

Fotografía: Pixabay



Bloch, C., Burghof, L., Lehnhardt, FG. et al. Alexithymia traits outweigh autism traits in the explanation of depression in adults with autism. Sci Rep 11, 2258 (2021). https://doi.org/10.1038/s41598-021-81696-5



Resumen


Al contemplar las alarmantes tasas de depresión en los adultos con trastorno del espectro autista (TEA), es necesario encontrar factores que expliquen el aumento de los síntomas de depresión. Más allá del impacto de los rasgos del autismo, los niveles marcadamente aumentados de los rasgos de alexitimia deben ser considerados como un candidato para explicar por qué los individuos con TEA reportan mayores niveles de síntomas depresivos. Aquí, nuestro objetivo es identificar hasta qué punto los rasgos de autismo o alexitimia indican síntomas depresivos en el TEA y si el patrón de asociación es específico del TEA. Se han investigado los datos de una amplia (N = 400) población clínica representativa de adultos remitidos al diagnóstico de autismo y se han dividido por casos con un diagnóstico confirmado de TEA (N = 281) y casos con un diagnóstico descartado de TEA (N = 119). El análisis de dominancia reveló que el factor de alexitimia, las dificultades para identificar los sentimientos, es el predictor más fuerte de la sintomatología depresiva en el TEA, superando los rasgos de autismo y otros factores de alexitimia. Este patrón de predicción no fue específico del TEA y fue compartido por los controles clínicos de la población de referencia con un diagnóstico de TEA descartado. Así, la asociación de los rasgos de alexitimia con la depresión no es exclusiva del TEA y puede constituir un mecanismo psicopatológico general en muestras clínicas.



Introducción


Rasgos de autismo y depresión


El trastorno del espectro autista (TEA) se caracteriza por ser un trastorno del desarrollo que conlleva peculiaridades generalizadas en la comunicación y la interacción social, así como un comportamiento restringido y repetitivo, que existen como categorías diagnósticas principales según la CIE-10 (1). La depresión sigue siendo una comorbilidad predominante en las poblaciones con TEA. Un reciente meta-análisis de 29 estudios mostró una mayor prevalencia de depresión actual (23%) y de por vida (37%) en adultos autistas (2). Una pregunta posterior es si los rasgos inherentes al autismo sugieren una causa para el aumento de los síntomas depresivos. Podría suponerse que el aumento de los rasgos del autismo, como las dificultades sociales y la inadaptación conductual, constituyen un posible factor de carga. Sin embargo, los resultados empíricos son contradictorios en la literatura. Por ejemplo, un estudio longitudinal encontró puntuaciones de depresión más altas en niños con TEA, y los rasgos autistas más altos predijeron tasas de depresión más altas en la adolescencia (3). En línea con esto, los estudios encontraron correlaciones positivas de los rasgos de autismo con la depresión en muestras no clínicas de adultos (4,5,6) y en una muestra de adolescentes y adultos con TEA (7). Otros estudios no informaron de ninguna modulación directa de los síntomas depresivos por los rasgos del autismo en adultos con TEA (8,9,10). Por lo tanto, sigue sin estar claro si los rasgos del autismo tienen un efecto directo sobre la depresión que no se explica por otras comorbilidades en el TEA.



Rasgos de alexitimia y depresión


Además de los rasgos del autismo como factor potencial de la depresión en el TEA, los factores comórbidos pueden explicar el aumento de los síntomas depresivos. Un constructo psicopatológico cada vez más discutido, la alexitimia, suele coincidir con el TEA y es especialmente interesante en el contexto de la depresión en el TEA. Esta condición fue descrita por primera vez por Sifneos (11) y también se conoce como ceguera emocional. En la población general, la prevalencia estimada de alexitimia es del 10-20% (12,13,14,15,16). En su reciente meta-análisis, Kinnaird et al. informaron de una prevalencia de alexitimia notablemente mayor en el TEA, del 50% (17). Las medidas de alexitimia suelen comprender tres rasgos diferentes: Dificultades para identificar los sentimientos (DIF), Dificultades para describir los sentimientos (DDF) y Pensamiento orientado al exterior (EOT) (18). La alexitimia se ha relacionado frecuentemente con la depresión (19,20,21,22,23,24). En cuanto a los distintos subdominios de la alexitimia, un metaanálisis de estudios encontró efectos de tamaño medio de las dificultades para identificar y describir los sentimientos, pero sólo una relación débil del pensamiento orientado hacia el exterior con la depresión autodeclarada (20).



Rasgos de alexitimia, rasgos de autismo y depresión


Teniendo en cuenta las altas tasas de alexitimia en el TEA y la asociación de la alexitimia con la depresión independientemente del TEA, se podría suponer que los rasgos de alexitimia modulan la depresión en el TEA. Al observar que el TEA y la alexitimia son factores paralelos de la depresión, Fietz y sus colegas aplicaron modelos de ecuaciones estructurales sobre los datos de un estudio en línea dirigido a participantes de la población general (25).


Demostraron que los rasgos de autismo y alexitimia tenían efectos de tamaño medio sobre la depresión. Morie y sus colegas realizaron un cuestionario online e investigaron el efecto de la sintomatología del autismo y la alexitimia con los síntomas depresivos en adultos con TEA (26). Su análisis de mediación en serie proporciona pruebas de que los rasgos del autismo no están directamente asociados con la depresión. Sin embargo, se encontró un efecto indirecto, que indicaba que los rasgos del autismo podían conducir a un aumento de los síntomas depresivos a través de una asociación positiva con la alexitimia y una capacidad más débil de regulación de las emociones (26). La validez y la generalización de este estudio en línea son limitadas, ya que la pequeña muestra estaba compuesta principalmente por mujeres (47*f/17*m), y los diagnósticos no se confirmaron mediante ninguna evaluación clínica (26). Además, la asociación con la depresión tanto del autismo como de la alexitimia plantea dudas sobre la interpretabilidad de muchos estudios anteriores que prueban sólo uno de estos predictores o ambos sin controlar su covariación. Hasta la fecha, ningún estudio ha puesto a prueba los efectos potencialmente diferentes de los rasgos de alexitimia (DIF, DDF, EOT) sobre la depresión en una población clínica de individuos con y sin TEA, lo que permite juzgar la especificidad.


En consecuencia, los objetivos del presente estudio son (a) aclarar si los rasgos de autismo o los de alexitimia explican mejor los síntomas depresivos en adultos con TEA, (b) establecer si existe un poder predictivo diferencial de los tres rasgos de alexitimia, y (c) determinar si dichas asociaciones predictivas con la depresión son específicas del TEA. Para ello, se analizaron los datos de una población clínica representativa de adultos remitidos a consultas externas para el diagnóstico de autismo. Los grupos se dividieron en casos con un diagnóstico confirmado de TEA (N = 281) y casos con un diagnóstico descartado de TEA (N = 119), lo que permitió la comparación clínica directa y la contabilización estadística de la fuerte asociación entre los rasgos de autismo y alexitimia mediante el empleo del análisis de dominancia (27).



Método


Participantes


Las características de los participantes se indican en la Tabla 1. Los datos analizados en este estudio se basan en un muestreo naturalista y exhaustivo post-hoc de la población de referencia en la clínica ambulatoria para el autismo en la edad adulta en el Hospital Universitario de Colonia. Los datos se recogieron desde 2006 hasta 2019. El proyecto ha sido aprobado por la comisión ética de la facultad de medicina de la Universidad de Colonia (número de caso: 20-1432). Los datos analizados en este estudio fueron totalmente anónimos.


La comisión ética de la facultad de medicina de la Universidad de Colonia ha declarado prescindible la necesidad de obtener el consentimiento informado de los sujetos incluidos en este estudio retrospectivo. De acuerdo con el §6 para. 1 frase 1 GDSG NRW ('Gesundheitsdatenschutzgesetz Nordrhein-Westfalen') el personal académico está autorizado a hacer un uso científico de los datos a los que tiene acceso debido a sus actividades, sin que sea necesario el consentimiento de las personas afectadas. Los individuos fueron remitidos a la clínica ambulatoria de TEA por consultores médicos basándose en la sospecha de un posible diagnóstico de TEA debido a los síntomas socio-emocionales reportados. Los procedimientos de diagnóstico a lo largo del periodo de recogida de datos se llevaron a cabo de acuerdo con las directrices alemanas para el diagnóstico de TEA en la edad adulta (28), que incluían pruebas neuropsicológicas y la evaluación clínica de al menos dos clínicos independientes y una decisión clínica consensuada. Se dio un diagnóstico de TEA si los pacientes cumplían todos los criterios diagnósticos de la CIE-10 (1).



Tabla 1. Características de ambas muestras de diagnóstico: diagnóstico confirmado (TEA+) y descartado (TEA-) de TEA


(Véase en inglés en el siguiente enlace)


https://www.nature.com/articles/s41598-021-81696-5/tables/1


La población clínica global se dividió en casos de TEA+ (N = 281), consistentes en individuos que recibieron un diagnóstico de F84.5 (n = 242; Síndrome de Asperger), F84.1 (n = 18; Autismo Atípico), o F84.0 (n = 21; Autismo Infantil) según la CIE-10 (1), y casos consistentes en individuos para los que se descartó cualquier diagnóstico de F84, por lo que se denominaron TEA- (N = 119). Por lo tanto, el grupo TEA- comprende individuos que mostraban dificultades sociales pero que específicamente no cumplían los criterios para un diagnóstico de TEA. Los pacientes que recibieron un diagnóstico de F84.8 (n = 21, otros trastornos generalizados del desarrollo) o F84.9 (n = 50, trastorno generalizado del desarrollo no especificado, PDD-NOS) no se incluyeron en los análisis debido a la ambigüedad de la asignación de grupos.


Otros criterios de inclusión fueron las puntuaciones totales de CI > 70, medidas con la versión alemana de la Escala de Inteligencia para Adultos de Wechsler (WIE-III), que incluye medidas de CI basadas en el rendimiento (PIQ) y CI verbal (VIQ)29, y menos de cuatro ítems perdidos en el Cociente de Espectro Autista (AQ)30 y la Escala de Alexitimia de Toronto de 20 ítems (TAS-20)18. En total, n = 19 (TEA+) y n = 12 (TEA-) tenían un ítem perdido, n = 5 (TEA+) y n = 5 (TEA-) tenían dos ítems perdidos, y n = 2 (TEA+) tenían tres ítems perdidos en el AQ. Para el TAS-20, n = 8 (TEA+) y n = 4 (TEA-) tenían un ítem perdido, n = 2 (TEA+) tenían dos ítems perdidos, y n = 1 (TEA+) tenía tres ítems perdidos. Los elementos que faltaban se sustituyeron por las medias de los grupos. Un caso de TEA+ no se incluyó en el análisis debido a una puntuación extremadamente baja en el AQ (< 3 SD de M).



Datos obtenidos


Los síntomas depresivos se evaluaron con la versión alemana del Inventario de Depresión de Beck (BDI) (31). El BDI es un cuestionario de autoinforme que evalúa los síntomas depresivos en 21 ítems (32). Cada ítem se contestó en una escala de cuatro puntos, con una puntuación de 0 a 3, en la que las puntuaciones más altas indican una mayor gravedad de los síntomas. Las puntuaciones en el rango de 11-17 indican síntomas depresivos leves a moderados y las puntuaciones ≥ 18 clasifican la depresión clínicamente relevante (31). En los grupos TEA+ y TEA-, el 25,27% y el 20,17% de los casos informaron de síntomas leves-moderados, respectivamente. En los grupos TEA+ y TEA-, el 30,60% y el 41,18% informaron de síntomas depresivos clínicamente relevantes, respectivamente.


El AQ es un cuestionario de autoinforme de 50 ítems bien establecido que evalúa los rasgos del autismo, incluyendo las habilidades sociales, las dificultades para cambiar la atención, el grado de atención a los detalles y las dificultades en la comunicación y la imaginación (30). Cada uno de los 50 ítems se contestó en una escala de Likert, que iba de 1 = de acuerdo a 4 = en desacuerdo y se recodificó en 1 o 0 para la suma. Las puntuaciones > 32 representan rasgos de autismo pronunciados (30). En los grupos TEA+ y TEA-, el 83,63% y el 78,15% de los casos informaron de rasgos autistas por encima de este umbral, respectivamente. La consistencia interna de la escala fue buena (α = 0,86).


El TAS-20 es un cuestionario de autoinforme que evalúa la alexitimia en tres dimensiones (DIF, DDF y EOT) (18). Cada ítem fue respondido en una escala de Likert de cinco puntos, que va de 5 = muy de acuerdo a 1 = muy en desacuerdo. El punto de corte recomendado para la alexitimia clínicamente relevante es