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Un metaanálisis del microbioma intestinal revela una señal consistente de autismo


Consenso aclarado: los microbios que pertenecen al género prevotella están entre los que componen la firma del microbioma vinculada al autismo.



POR CALLI MCMURRAY

Fuente: Spectrum |22/08/2023

Fotografía: kateryna kon / fuente científica



A pesar de una década de hallazgos inconsistentes, los microbiomas de los niños autistas y no autistas difieren, según un reciente metaanálisis de 10 estudios y 15 grandes conjuntos de datos.


"Aún no se trata de un diagnóstico y todavía no tenemos clara la relación causal", afirma James Morton, coinvestigador principal y antiguo investigador científico asociado de la Fundación Simons, la organización matriz de Spectrum. Pero, añade, "este [metaanálisis] proporcionó una pista de que podemos ver estas señales de forma consistente en todos estos estudios."


Los metabolitos producidos tanto por las vías metabólicas microbianas como por las cerebrales divergían entre los niños autistas y los no autistas en el metaanálisis. Además, 591 microbios eran más comunes en los niños autistas y 169 en los no autistas. Las firmas de cada grupo se correlacionaban con los hábitos dietéticos, los niveles de unas moléculas inmunitarias llamadas citoquinas y los patrones de expresión génica en el cerebro, lo que indica que reflejan una relación global, de todo el cuerpo, entre el autismo y el microbioma.


"No son capaces de dar vías concretas, bacterias específicas que interactúen con receptores específicos en el humano, pero sí encuentran un patrón generalizado de diferencias que persiste entre estudios",

afirma Thomaz Bastiaanssen, becario postdoctoral y bioinformático principal del laboratorio de John Cryan en el University College Cork de Irlanda, que no participó en el estudio. "En ese sentido, creo que es más una confirmación de que hay algo, pero qué es exactamente sigue estando muy en el aire".


Decenas de estudios han buscado previamente una firma microbiana para el autismo en muestras de heces de personas y han informado de resultados contradictorios. La mayoría han demostrado que los microbios intestinales difieren entre las personas con y sin autismo, pero la magnitud de la diferencia y los microbios exactos implicados han variado de un estudio a otro. Un estudio de 2021 sugiere que las diferencias en el microbioma de los niños autistas relacionadas con el autismo pueden atribuirse a una dieta menos variada.


Parte del problema es que la mayoría de los estudios fueron transversales, por lo que representan el microbioma en un solo momento. Además, los estudios comparaban las medias de los grupos de autistas y no autistas, en lugar de analizar los datos de cada participante.


"Como la mayoría de los estudios se han hecho así, en realidad se estaba perdiendo mucha información", afirma el coinvestigador principal Gaspar Taroncher-Oldenburg, director de alianzas terapéuticas de la Universidad de Nueva York y consultor residente de la Iniciativa de Investigación sobre el Autismo de la Fundación Simons (SFARI, por sus siglas en inglés).


Taroncher-Oldenburg, Morton y sus colegas adoptaron un enfoque diferente. Desarrollaron un algoritmo estadístico que armonizaba los datos de todos los estudios y luego compararon un total de 528 autistas con 528 controles no autistas emparejados por edad y sexo. Los resultados se publicaron en junio en Nature Neuroscience.


"Es una proeza estadística", afirma Bastiaanssen.

Los estudios sobre el microbioma suelen utilizar como controles a los hermanos de los participantes autistas porque así se puede reducir el efecto del entorno, afirma Maude David, investigadora del estudio y profesora adjunta de Microbiología de la Universidad Estatal de Oregón en Corvallis. Los hermanos que viven en el mismo hogar tienden a tener microbios intestinales similares porque beben la misma agua, comen alimentos de las mismas tiendas e interactúan con las mismas mascotas, afirma.


Pero los hermanos no son un control perfecto porque el microbioma intestinal cambia con la edad. En el metaanálisis, la señal asociada al autismo desapareció cuando el equipo analizó los datos de autistas emparejados con hermanos de control.


Los resultados indican que los investigadores deben tener cuidado de controlar las variables de confusión pertinentes en función del tipo de control utilizado, afirma David.


Los microbios identificados en el metaanálisis corroboran los hallazgos de un estudio de trasplante de materia fecal de 2019. En el ensayo abierto de fase 1, 18 niños con autismo se sometieron a dos semanas de antibióticos y una limpieza intestinal seguida de un trasplante de materia fecal de un donante no autista. El tratamiento redujo los síntomas gastrointestinales y alivió los rasgos autistas según la Escala de Calificación del Autismo Infantil. Los beneficios persistieron durante los dos años siguientes al tratamiento.


Morton volvió a analizar los datos brutos del ensayo y descubrió que algunos de los microbios asociados al autismo señalados por el metaanálisis eran más abundantes antes del tratamiento y disminuían después del mismo.


"Estos microbios que inicialmente se asociaron con el TEA en realidad se modularon con un tratamiento", dice Rosa Krajmalnik-Brown, profesora de ingeniería en la Universidad Estatal de Arizona en Tempe, que dirigió el ensayo de 2019.

El metaanálisis marca una transición para el campo del microbioma, dice Bastiaanssen. Ahora que se han combinado los estudios transversales anteriores y se han analizado las diferencias entre grupos amplios, es hora de diseñar estudios más específicos. "En mi opinión, el objetivo de estos grandes conjuntos de datos ómicos es formular hipótesis mecanicistas comprobables".


Con el fin de obtener información sobre la dirección de la causalidad - si el microbioma contribuye al autismo o el autismo resulta en un microbioma alterado - la próxima ola de investigación debe venir en forma de "estudios longitudinales con algún tipo de componente de intervención", dice Taroncher-Oldenburg. "Ésa es la única manera".




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